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智位机器人为全球创客提供技术支持
  智位机器人创始人 叶琛:智位从来没把技术当作自己的壁垒,我们更注重的是创新,因此才敢于开放技术
  2005年以前,机器人移动平台在国内多被用于研究院所科研工作,研发技术也相对复杂,机器人移动平台的模块化也未形成。
  智位机器人(DFRobot)创始人叶琛很早就感知到"开源"对机器人研发的重要性,"当时只有美国的先锋移动机器人在开发平台,但闭源导致功能的扩展成本非常高,因此机器人研发过程无法被简化。"
  叶琛对机器人天生敏感,在此前的职业生涯中,他几乎没离开过"机器人"的领域。2006年,叶琛取得机器人工程学博士学位后,进入诺丁汉大学机器人实验室担任研究員。敢于开源
  机器人主要由机械平台、电子控制系统(硬件)、驱动系统(软件)三大基本部分组成,是一种没有开源闭源之分的机械平台。
  叶琛表示,彼时开源主要是集中在软件方面,电子控制系统即硬件的开源鲜有人涉足,如果电子控制部分也能开源,就可以和不同的传感器、控制器相通,会极大地方便机器人的二次开发。
  相比其他机器人公司,智位在2008年成立之初就确立了最大的不同——开源化。智位一方面通过标准接口的设计方式,将各种机器人相关驱动器、控制器和传感器单元模块化,从而减少机器人研发的复杂度。
  简言之,不同类型机器人如服务机器人、扫地机器人都需要一个移动平台,智位可以给他们提供一个"底座"。客户在购置智位产品后,可以接入第三方或者智位自己的传感器、控制器产品,完成机器人的研发。在这一领域,智位自身已经拥有超1400个开源硬件和机器人产品,并且仍在保持每年200+新品数量的推出。
  在发展过程中,叶琛也带领团队搭建了一个近20万名会员的线上创客社区,这也是国内最大的线上创客社区。社区吸引了一大批年轻的机器人爱好者及其他创客的加入。
  另一方面,智位将这些设计开源化。客户在这个基础上根据自己的需求来进行研发,这种方式既可以减少模组开发过程中的障碍,又可以极大地减少产品的重复开发。
  成立初期,国内基本没有智位的竞品。
  叶琛说到,这是因为彼时国内做移动机器人研究的单位、学校不超过30个,市场容量不大,本身相关的技术也不成熟。"我们采用的加速度传感器现在仅需几美元一片,但当时我们的采购需要从国外进口,且价格高达2万元。"
  近几年,自动驾驶的出现也让技术的水准、适应性逐步优化,门槛逐步降低,机器人相关研究也从学校走向了商业化、家庭化的场景,出现诸如AGV、送餐机器人等多元化类型。与之带来的开源的必要性和市场空间也越来越大,国内相继涌现出几十家同类竞品,智位也在这几年发展成为全球领先的开源硬件和机器人供应商。
  对于智位来说,开源本身就是其核心竞争力,这基于开源可以兼容更多场景,更容易形成生态。
  在发展过程中,叶琛也带领团队搭建了一个近20万名会员的线上创客社区,这也是国内最大的线上创客社区。社区吸引了一大批年轻的机器人爱好者及其他创客的加入。不论是用来共享行业新想法,还是用来收获市场的需求,线上创客社区都让智位受益不小。聚焦创客教育
  叶琛表示,智位产品的本质就是服务创新开发者,而原有客户、用户中除了极客、企业,老师是一个占有相当比例的群体。
  2013年,智位专注聚焦STEAM教育领域,并于2017年推出蘑菇云创客教育品牌。目前,该品牌已进入全球200多个国家和地区的1万多所学校,服务全球20000多名教师和上百万名学生,为世界各地的创客、教育工作者和科研人员提供技术支持,这种技术支持包括硬件产品、教具研发、创意技术支持、线上商城等功能。
  如今,以开源硬件为核心开展的DF创客社区、蘑菇云创客空间、创客嘉年华已经形成蘑菇云品牌的三大模块。现阶段,智位的创客教育收入已占到总营收的40%左右。去年,智位实现接近2亿元的营收。
  叶琛表示,当老师们将产品用在教学中以后,产品的使用场景就会发生变化,如果原来的用户是厨师,现在的用户就是学徒。而原有的老师用户的存在,让智位能快速理解新场景,开发出符合新用户的产品,甚至很多老师用户都成为智位的研发人员,帮助一起开发。"这样我们在新场景下,无论是对场景的理解,还是用户需求的洞察都很快。"叶琛说。
  近期针对教学场景,智位还推出一款学生、老师简单易用的人工智能视觉传感器——"二哈识图",这是国内比较领先的嵌入式摄像头,仅需一键即可完成AI训练,摆脱烦琐的训练和复杂的视觉算法。有了二哈识图,项目就有了全新的交互方式,比如交互手势控制、自动驾驶、智能门禁、交互式玩具等。"这样可以把最新的技术以非常低的门槛使用起来。"叶琛说。
  此外,叶琛提到,智位从来没把技术当作自己的壁垒,因此才敢于开放技术。反其道行之,智位更注重创新,拥有多项发明专利和实用新型专利,以及核心软件的著作权。"整个行业内很多产品是我们的首定标准,我们把创新作为核心要点。"
  这与智位拥有一支专业化、年轻化的研发团队紧密相关,智位团队目前有300多人,研发人员占比三分之一以上,分布在上海、成都。公司还在不断地加大研发投入:一方面继续深耕教育场景,预计在未来几年为3万所学校提供服务。另一方面也将开辟新的场景,充分利用现有用户对行业场景的理解,逐步对新的场景进行渗透。
  今年因为疫情影响,占比较大的海外业务都受到了很大冲击,对于智位来说,尝试转型线上是解决现下困境的当务之急。另据悉,近日刚完成数千万元B轮融资的智位,将在今年年底筹备新一轮融资。
 
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